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Jumpin' Jackie Jackson: el rey del mate callejero

Publicado en el diario El Mundo Deportivo (02-05-2002)

DAVID LLORENS

Rucker Park, Harlem, Nueva York. Primeros años 60. Playground: la palabra mágica. Los mejores jugadores del mundo se batían en pistas callejeras, por dinero unos, por conocer sus límites otros, por drogas algunos, ante un puñado de espectadores elegidos. Apenas hay fotografías de aquello y menos aún filmaciones, así que los relatos de quienes estuvieron allí han forjado la leyenda más oscura y sabrosa del basket.

El playground lanzó a algunos de sus protagonistas al estrellato de la NBA. Por allí pasaron Wilt Chamberlain, el 'Doctor J' o un gigante llamado Lew Alcindor que la posteridad conoció como Jabbar. De ellos se sabe casi todo. Sin embargo otros, por diversas razones, jamás dieron el paso al profesionalismo o lo hicieron muy fugazmente y su mito ha crecido abonado por la memoria de los testigos de sus hazañas, como 'Pee Wee' Kirkland, 'Helicopter' Knowings o Earl Manigault, un heroinómano confeso de quien se dice que ha sido el mejor jugador de todos los tiempos. En este apartado se incrusta la peculiar figura de Jumpin' Jackie Jackson.

Seguramente Jackson mereció, mucho antes que Michael Jordan, el sobrenombre de 'Air'. Su filosofía del juego era bien simple: destrozar el aro amparándose en una portentosa capacidad de salto que le permitía ejecutar hazañas en los límites de lo sobrehumano (ver gráfico a la izquierda). No era un gran pasador ni un gran driblador y su tiro dejaba bastante que desear, pero cuando hacía un mate el tiempo se detenía. Nacido en Carolina del Norte en 1940 pero criado en Brooklyn, Jumpin' Jackie (1,98 m. de estatura) asegura que muchas de las cosas que se atribuyen al fallecido Manigault son suyas. Según él, 'matadores' como Vince Carter o el propio Jordan no le llegan a la suela del zapato y jura que desde que entró en la universidad no hay un solo partido en el que no haya hecho al menos un mate. Forjado en el Boys High School y en la universidad de Virginia Union, fue el playground el que le consagró como leyenda, especialmente en un partido que le enfrentó al equipo de Cal Ramsey. Una jugada en particular se recuerda de aquel duelo. Junto a Ramsey jugaba Wilt Chamberlain, cuyo lanzamiento a tablero era un clásico. Cuando lo intentó, Jumpin' Jackie cogió el balón en el tablero, tocando la parte superior del mismo, lo pasó a su compañero Connie Hawkins, éste se lo devolvió y remató la jugada con un tremendo mate volando por encima del hombre de los 100 puntos. Connie 'The Hawk' asegura que jamás ha visto hacer nada parecido.

Elegido por los Philadelphia Warriors de Chamberlain en el draft de 1962, nunca llegó a la NBA porque prefirió los Harlem Globetrotters. Cuando regresó a EE.UU. tras su primera gira fue reclutado por el ejército y el basket le salvó de ir a Vietnam. En su primer partido con el equipo de la Armada el entrenador no se decidió a sacarle hasta que perdían de 20. Los siguientes 25 puntos del partido los monopolizó él y ganaron de cinco. Vivió como mimado elemento propagandístico durante tres años hasta que en 1966 regresó a los Trotters, desestimando una oferta de los Bulls. En 1978, tras 15 años en el equipo, le jubilaron. Hoy se dedica a enseñar el juego a los niños. Jamás levantó pesas, jamás entrenó el salto y jamás siguió una dieta específica –“en el ghetto comías lo que había en la mesa”, recuerda– y a los 62 años asegura que sigue siendo capaz de machacar el aro. Si es o no cierto, quizá quede como una leyenda más del playground.

 

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